Photographers' Blog

Operating on an implant scandal

January 6, 2012

WARNING: GRAPHIC IMAGES THAT CONTAIN NUDITY

By Eric Gaillard

The PIP breast implant scandal or how a French news story became a global health problem.

During a recent daily news briefing, I learned from a Paris-based editor that a plastic surgeon in Nice named Dr. Denis Boucq had decided to remove breast implants manufactured by a French company called Poly Implant Prothese (PIP) as a precaution.

After some research, I found the surgeon’s contact details. I thought to myself that with such a busy schedule, he would be unlikely to give me an immediate appointment. I took a chance and to my surprise his secretary told me “Come in 30 minutes. He will see you between two patients.”

Following two hours of waiting, the doctor saw me and asked for details on my project. I explained that because of his statements on the breast implant health issue, I would like to see the implants and make images of their removal. Again, to my surprise, the doctor availed himself and showed me the only box of PIP implants that he had and the defective implants that he had removed from a patient.

Boucq told me that he would contact me the following week; the week of Christmas that I had planned my vacation for…

Five days later, the story took a new turn. France’s Minister of Health called for the withdrawal of all PIP implants and said that Social Security would reimburse the patients for the removal surgery.

Following this news, I went directly to the clinic and spoke to the doctor’s assistant. I said it was urgent that I complete my photo essay and I wanted to be able to photograph the operation.

The assistant disappeared for five minutes and upon return announced “Come back in 20 minutes and you will enter the room”.

I was so surprised and pumped with adrenaline. I rushed home to gather my camera gear, including three different zoom lenses, as I had no idea what awaited me or the conditions that I would be working in.

Along with Doctor Boucq, I went up to the patient’s room. I waited outside for the patient to agree to be photographed. And again, to my surprise, she accepted but didn’t want to have her face visible.

The surgeon asked her to remove her top so he could record certain information ahead of the operation.

At that moment, I realized the great trust this woman had placed in me to allow me to photograph her nude only 30 minutes before her operation.

While continuing to talk with the patient, I went with her to the operating room where I put on some sterile clothing.

With a certain curiosity and apprehension, I entered the theater to find the woman topless and her arms crossed. The room was small and I tried to maneuver my feet so as not to disturb the medical team. Knowing that I couldn’t move, I tried to imagine shooting different angles of view and adapt myself to the sterile environment.

I took my first shots amid the first movements of the electronic scalpel. The noise of the incision and the smell of burned flesh filled the room. The doctors and assistants watched me and inquired if I was okay, joking that they wanted to be sure before I fainted.

Curiously, there was not too much blood but I quickly limited what I photographed to what could be published. It is true that scenes of cut flesh can shock.

Soon, the doctor removed the first implant and showed me that the liquid was oozing from it and it was close to breaking. Recommending that the implants be removed was therefore completely justified, according to Boucq.

One hour later, after having put in the new implants, Doctor Boucq left the operating room satisfied before beginning a marathon of new implant removal surgeries.

While nearly 30,000 French patients were already concerned by the health minister’s decision, we learned the following day that hundreds of thousands of women with PIP implants around the world were also now concerned, giving our story and photos unexpected international attention.

From a local factory in the south of France originated a story that would become an international public health scandal.

En Francais:

Le scandale des implants mammaires PIP ou comment une histoire franco-francaise devient un probleme international de santé publique.

Lors d’un briefing quotidien il y a une quinzaine de jours avec Sandra , l’editrice du bureau de Paris, me signale qu’un chirurgien plasticien, le docteur Denis Boucq , installe a Nice se prononce sur le retrait par precaution des protheses mammaires PIP.

Apres une rapide recherche dans l’annuaire, je trouve les coordonnees du praticien.

Je me dis qu’avec un emploi du temps certainement surcharge, le chirurgien ne risquerait pas de m’accorder un rendez vous immediat.
Je tente ma chance, et a ma grande surprise sa secretaire me dit : venez dans 30 minutes, il vous recevra entre deux patientes.

Apres tout de meme deux heures d’attente, le docteur me recoit et me demande l’objet de mon reportage. Je lui explique que suite a ses declarations, j’aurai souhaite voir des protheses PIP et faire des images avec lui.
A ma grande surprise et avec une grande disponibilite , il me montre la seule boite de PIP qu’il possede et les protheses completement dechirees, qu’il a retire d’une patiente.

Face a une telle disponibilite, j’essaie d’aller un peu plus loin en lui demandant s’il pense qu’il serait possible de faire un reportage avec une patiente avant une operation de retrait de protheses.
A ce moment dans mon esprit il n’est pas question d’assister a l’operation en elle meme, mais de pouvoir assister a la preparation d’une patiente.

Le docteur Boucq me dit qu’il va voir et me recontactera dans la semaine suivante. La semaine de Noel ou j’avais pose des vacances..

Cinq jours plus tard, l’histoire prend une nouvelle tournure.. Le ministere de la sante preconise le retrait de toutes les protheses PIP et le remboursement de l’acte chirurgical par la securite sociale.

Suite a ce rebondissement, je vais directement a la clinique et dis a l’assistante du docteur, qu’il est a present urgent pour moi de pouvoir completer mon reportage et je tente ma demande d’assister a l’operation .

L’assistante disparait cinq minutes et revient pour m’annoncer :‘’ revenez dans 20 minutes et vous entrez au bloc’’.

Enorme surprise et grosse poussee d’adrenaline !!! Je fonce donc chez moi recuperer mon materiel photo et me retrouve barde de trois boitiers, monte de trois zoom differents, n’ayant aucune idee de ce qui m’attendait ni des conditions dans lesquelles j’allais travailler.

Pris en charge par le docteur Boucq en personne, je le suis jusqu’a la chambre de la patiente a operer. J’attends derriere la porte l’accord de la patiente pour etre photographiee.
Et la encore, surprise, elle accepte mais ne veut pas que l’on voit son visage.

Le chirurgien lui demande alors de se mettre torse nu afin d’inscrire certaines informations en vue de l’operation.

A cet instant Je me rends compte de la grande confiance que m’accorde la patiente qui se retrouve nue face un appareil photo et cela, a une demie-heure de son intervention.

Tout en continuant a discuter avec la patiente, je descends avec elle au bloc operatoire ou l’on m’habille de vetements steriles.

Avec une certaine curiosite et apprehension je penetre dans la piece ou je decouvre la patiente torse nu et bras attaches en croix.

La salle est petite et j’essaie de trouver mes marques afin de ne pas gener les acteurs de l’operation. Sachant que je ne pourrai pas bouger, j’essaie d’imaginer des angles de prise de vue et de m’adapter a cet environnement sterile.

Premier coup de bistouri electronique et premieres sensations. Le bruit de l’incision et surtout une odeur de chair grillee se degage dans la piece.
Le docteur et ses assistantes me regardent et me demandent si tout va bien. Sur le ton de la plaisanterie on me demande de prevenir avant que je ne m’evanouisse.

Curieusement ce n’est pas trop sanguinolant mais tres vite je me limite a photographier ce qui peut etre publiable .
Par moment il est vrai que la vision des chairs decoupees peut choquer.

Tres vite le docteur retire la premiere prothese et me montre qu’elle suinte et qu’elle est proche de se rompre. Preconiser le retrait de ces protheses etait donc selon lui tout a fait justifie.

Une heure plus tard, apres avoir remis de nouvelles protheses a la patiente le Docteur Boucq sort du bloc satisfait avant de repartir dans la foulee pour un marathon de nouvelles extractions de protheses.

Alors que pres de 30000 patientes francaises etaient deja concernees par cette decision du ministere de la sante francaise, on apprenait des le lendemain que des centaines de milliers de patientes portant des protheses PIP etaient aussi concernees par ce probleme de par le monde, donnant a notre reportage et nos photos une importance internationale inattendue .

D’une entreprise locale du sud de la France etait partie une histoire qui allait devenir un scandale de sante publique internationale.

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